La Patata
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Lo que más atrae es lo prohibido

Existían poderosas razones para que los campesinos europeos, ya de por sí obstinados y recelosos, contemplasen a la patata con prevención y se lo pensase dos veces antes de aceptar su cultivo (...).

En Francia, Antoine-Auguste Parmentier, filósofo francés del siglo XVIII (y al que se le atribuye el invento de las las patatas fritas) intentó convencer a sus paisanos de que la patata no era venenosa.

Sin embargo, Parmentier logró interesar al rey, y fue Luis XVI quien finalmente "engañó" a los campesinos para que cultivasen el nuevo tubérculo.

Hizo que se sembrase un campo de patatas en las mismas afueras de París, y puso una guardia de soldados alrededor de este campo real. Los campesinos se acercaron a curiosear, y se preguntaban cuál sería ese cultivo tan valioso que aconsejaba todas estas medidas de seguridad. Finalmente, cuando la cosecha estaba lista, el rey retiró la guardia nocturna, y esperó. Al cabo de poco tiempo, y por la noche, todas la patatas habían sido robadas...

Varios

Adorno: Hasta que el farmacéutico Antoine Parmentier (1737-1813) demostró su utilidad como alimento, la patata se usaba en Francia como adorno.

Chips: Son patatas cortadas en rodajas muy finas y fritas en aceite muy caliente. Nacieron en Estados Unidos en 1853.

Gigante: La patata chip más grande fue presentada por la empresa Pringle en 1990; medía 58 x 37 cm.

Intoxicación: Comer patatas crudas puede producir una intoxicación, ya que la planta contiene el alcaloide solanina.

Producción: La producción mundial de Solanum tuberosum se estima en 300 millones de toneladas anuales. En España consumimos 1,6 millones.

Semillas: El fruto de la planta es un pequeño tomate verde, que puede tener en su interior 400 semillas, que germinan con dificultad.

Tubérculo: Las patatas no nacen de raíces, sino que son engrosamientos que acumulan sustancias de reserva en tallos modificados para la vida subterránea.

Universal: Es el vegetal de cultivo más extendido. Hoy se cosecha en 125 países.

Variedades: Un catálogo de 1860 recoge 177 variedades. Hoy se reconocen 3.600 tipos de patata y 11 subespecies diferentes.

Vodka: La patata es un ingrediente fundamental en la fabricación del vodka, junto a otros cereales que fermentan produciendo alcohol a partir de su almidón

Sacar electricidad de las patatas …

Muchos de nosotros hemos realizado (o hemos oido hablar de ello) el típico experimento del colegio según el que alimentamos un pequeño circuito eléctrico con patatas (o limones). La idea básica es construir un simple circuito tomando la patata como parte de una sencilla batería, y comprobar la circulación de la corriente eléctrica de alguna manera, siempre y cuando tal circuito ¡no consuma demasiado! Pero, ¿la patata genera electricidad? La verdad es que no. La patata no es un generador eléctrico, ni tampoco un acumulador, sino simplemente un elemento más en el circuito.

La idea básica de estos montajes se basa en las reacciones redox (reducción-oxidación). Los circuitos, en cuanto a la “batería” se refiere, se reducen a una patata y dos electrodos de diferente metal. Por ejemplo, un electrodo puede ser de cobre y otro de cinc (por eso cuando hacíais la experiencia os decían de utilizar una peseta de cada tipo…).

La patata actúa como electrolito, el ácido ascórbico es el elemento que cierra el circuito. Al disponer cobre y cinc en una disolución de electrolito, se produce la reacción redox y los electrones fluyen desde el cinc hasta el cobre, pero en realidad esto es bastante lento. Por ello, los voltajes obtenidos por patata no suelen superar los 0,5 V y los 0,2 mA (miliamperios). Esto no llega a nada, pero colocando las patatas en serie (para aumentar el voltaje) y posteriormente juntando series de patatas en paralelo (para aumentar la corriente), se pueden conseguir baterías decentes. Eso si, inmanejables.

La reacción durará lo que dure la solución de electrólito. Podéis ver un asombroso (por no decir absurdo) ejemplo de batería de patatas, capaz de alimentar un pequeño equipo de sonido, o incluso un reloj de cocina, pero es bastante más barato una pila. Sólo falta que todos tengamos una pequeña plantación de patatas en la terraza de casa para que podamos tener energia y los problemas energéticos del mundo se reducirían a comer patatas de todas las maneras posibles.

Lo que cuesta adaptarse …

Las primeras plantas que se trajeron desde América a Europa no producían tubérculos aquí. La razón era que la planta estaba adaptada a unos ciclos diarios de horas de luz y de oscuridad diferentes de los europeos. Es lo que se llama ciclo fotoperiódico. La variedad silvestre sólo formaba tubérculos cuando recibía entre 8 y 10 horas de luz al día como máximo. En Europa, en verano el día es más largo y los días que tienen entre 8 y 10 horas de luz se dan sólo en invierno. La consecuencia era que las primeras patatas que llegaron a Europa o no daban tubérculos o estos se perdían porque hacía demasiado frío.

Las variedades europeas de patata actuales son el resultado de una selección lenta y progresiva de unas pocas plantas silvestres. La ventaja de la selección es que las plantas se han hecho más insensibles a la señal fotoperiódica y así pueden dar tubérculos en las condiciones de fotoperíodo que se dan en verano y inicio de otoño (al contrario que la silvestre, que aquí no puede dar fruto). La desventaja es que, en el proceso de selección, las variedades europeas se han hecho débiles frente a virus o plagas como la phytophthora (al contrario que la planta silvestre, que es muy resistente a estas amenazas).

Bioplástico de patatas …

Las papas (o patatas) sirven para muchas cosas: para freír, dorar, hacer puré, soufflé, en fin, una gran variedad de platillos. Sin embargo, hay usos inexplorados que podrían hacer de este tubérculo un sustituto para el impopular petróleo.

A diferencia del plástico común, que proviene de derivados y residuos del petróleo, los bioplásticos que están siendo investigados por la Universidad de Maine provienen de la fibra y el almidón de la planta, y son ideales para producir cubrepisos o envases reciclables. Incluso podrías fabricar patatas plásticas:

En esta creciente arremetida de los biocombustibles (como el etanol de caña o el biodiesel de aceite comestible) se irá volviendo cada vez más común el encontrar reemplazos para los derivados del petróleo provenientes de la biomasa terrestre: estufas a zanahoria, o automóviles impulsados por repollo… para nadie es novedad que el repollo produce gas natural.

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